Последний классный бросок от Туа мы видели еще в начале ноября. «Алабама» проигрывала «Луизиане Стэйт» со счетом 34-46 за полторы минуты до окончания основного времени, и Таговаилоа, который только три недели назад вернулся в строй после травмы правой лодыжки, второй раз в бытность стартовым квотербеком «Бамы» оказался в роли догоняющего. Несмотря на все его геройства во второй половине матча, «Кримсон Тайд» были близки к поражению в знаковом райвалри, впервые с 2011 года.

Он получил мяч из «шотгана», сделал дропбек на три шага, а потом буквально вложил мяч в руки Девонта Смита, забег которого вдоль боковой линии принес «Алабаме» 85-ярдовый тачдаун. Это был один из тех розыгрышей, что заставляют болельщиков «ЛСЮ» с содроганием думать о каждом матче с «Тайд». Непонятно, как такое могло произойти – удача, плохое прикрытие или черная магия Ника Сэйбена – сработало что-то из этого.

Но спустя минуту «Алабама» неудачно пробила онсайд-кик, и через четыре розыгрыша все было кончено. «Тайгерс» выиграли четыре оставшихся матча и забронировали себе место в плей-офф; «Алабама» проиграла «Оберну» и впервые за шестилетнюю историю плей-офф как такового не попала в число четырех сеяных. В довершение всего в следующей игре (против «Миссисипи Стэйт») Таговаилоа получил вывих бедра, что означало для него не только конец сезона-2019, но и породило целый ряд домыслов и сравнений с Бо Джексоном, закончившим карьеру из-за подобного повреждения. В самом худшем случае он мог попрощаться с возможностью стать профессионалом – настолько неприятный и непредсказуемый характер у его травмы.

В прошлый понедельник Туа заявил о выходе на драфт-2020. Он отметил, что это решение далось ему очень непросто, ведь он пропустит последний год обучения в университете, а также сообщил, что будет проходить курс восстановления в «Алабаме». Тот, который должен был выйти на драфт королем студенческого футбола, в одночасье стал котом в мешке. Теперь эксперты, совсем недавно включавшие его в первую пятерку игроков, которые будут выбраны на драфте, станут скрупулезно изучать каждый слух и новость о ходе восстановления. Квотербек, чье восхождение к вершинам колледж-футбола состоялось благодаря тому, что в него поверили, теперь может надеяться лишь на то, что кто-то из функционеров лиги, известной своим консерватизмом, поверит в него так же, как это сделал Сэйбен.

Потому что тот 85-ярдовый тачдаун в игре с «ЛСЮ» будет постоянно заставлять нас думать о том, что Туа способен делать то, что кажется невозможным его соперникам, критикам и вообще противоречит законам мироздания. Думать о том, что у него всегда есть туз в рукаве.

Самый невероятный бросок в своей карьере Таговаилоа совершил в сентябре 2018-го. Может быть, он не такой уж невероятный для него, но совершенно немыслимый для большинства квотербеков-студентов. На третьей минуте первой игры сезона против «Луивилля» он показал фейк-вкладку, затем ушел от защитника, развернувшись вокруг своей оси и, стоя на одной ноге, швырнул мяч из-под руки, почти не глядя на ресивера. Даже зрителю, для которого этот матч был первым в жизни, было понятно, что этот пас – совершенная авантюра. Однако мяч упал точно в руки Джерри Джуди, и все закончилось 11-ярдовым тачдауном.

«Тайд» выиграли тот матч со счетом 51-14. Потом они победили еще в 13 матчах подряд в сезоне, который стал бенефисом пасовой игры Туа Таговайлоа. В выездной игре с «Арканзасом» он набросал 334 ярда с четырьмя тачдаунами всего за 13 попыток. В «Айрон Боуле» он размазал «Оберн», записав на свой счет пять тачдаунов и не допустив потерь. Его серия из 205 пасовых попыток без перехвата кажется просто умопомрачительной, с учетом его стиля – квотербек, который ежеминутно попирает устоявшиеся каноны игры, при этом не давая усомниться, что у него все под контролем. Из героя-однодневки он превратился в феномена – казалось, на наших глазах разворачивается величайшая футбольная карьера всех времен.

Но этому не суждено было сбыться. В игре за титул чемпиона Юго-Восточной конференции он травмировал обе лодыжки, а в финале плей-офф «Клемсон» начисто разгромил «Баму». В октябрьской игре с «Теннесси» он снова подвернул правый голеностоп, а через месяц выбыл до конца сезона. Его будут помнить как одного из лучших в колледж-футболе, но по словам Майкла Боумэна: «Мы всегда будем думать: А что было бы, если бы…?» Его университетская история завершена, но не дописана.

Что говорит нам статистика? У Туа наивысший итоговый пасовый рейтинг (199,4) и наибольшее число ярдов за попытку (10,9) за всю историю; ближайшие преследователи отстают на 18 пунктов рейтинга и 1,6 ярда. У него лучший процент тачдаун-пасов (12,7) в истории Первого дивизиона НСАА с отрывом в 2 пункта от остальных – то есть пасы Туа заканчивались тачдауном в 22 процентах случаев чаще, чем у других. Процент точных передач на минимум 325 попыток  – 69,3 (14 место), а процент перехваченных пасов – 1,6 (28 место). (Если вам очень интересно, то лидерами в указанных категориях являются, соответственно, Дэн Перса из «Нортвестерна» и Дрю Хэйр из «Иллинойса»). И пусть он не провел ни одного сезона, в котором доминировал бы, как Кэм Ньютон в 2010-м или Джо Бурроу в этом году; пусть он не выиграл приз имени Хайсмана, как Тим Тибоу, Ламар Джексон и Мэтт Лейнарт; пусть он не казался таким несокрушимым, как Томми Фрейзер, Пэйтон Мэннинг, Дешон Уотсон, Винс Янг или Келлен Мур. Но за 24 игры, которые он провел на поле, Туа был не менее полезной и значительной частью команды, чем все вышеперечисленные игроки, при этом превзойдя их по статистическим показателям. По проценту побед (0,917) он превосходит всех, кроме Ньютона и Мура, причем здесь не учтен тот финал, который он выиграл, выйдя со скамейки.

Второй столп его наследия, помимо статистики, это его влияние на философию игры своего университета – мало кто из игроков в новейшей истории колледж-футбола смог настолько сильно изменить стиль игры команды, если смотреть «до и после». С легкой руки Туа «Алабама» превратилась из гениальной обороняющейся команды в монстра атакующего футбола. Он стал одной из причин, по которой в сезоне-2019 некоторые команды НФЛ танковали с той или иной степенью откровенности. Сам Сэйбен сказал: «Он оказал на нашу программу большее влияние, чем кто-либо из игроков до него». Туа стал пророком, возвестившим начало эры «тру-фрешмэн квотербеков». Кто еще осмелится на то, что он сделал в своей 77-й пасовой попытке за карьеру, в ситуации 2-и-26?

Кто бросает 84-ярдовые тачдауны так же легко, как «аут» на 4 ярда? Кто может дурачить защитников, которых уже ждут в НФЛ, с такой непринужденностью? И кто еще может до сих пор входить в первую пятерку мок-драфта, после такой травмы?

Свой первый из многих выдающихся бросков Туа Таговаилоа исполнил в конце сентября 2017-го. «Алабама» громила «Вандербильт» со счетом 25-0, и Туа появился на поле для того, чтобы сжечь время и поберечь стартового квотербека Джейлена Хертса. «Тайд» играли в традиционный для себя футбол, Дэмьен Харрис и Бо Скарбро занесли на двоих пять тачдаунов.

В своем первом драйве он сделал три точных передачи из пяти и «Алабама» забила филд-гол с 34 ярдов. Во втором заходе он отскочил от одного защитника, сделал пируэт, уходя от второго, и запустил ракету в дальний угол энд-зоны, где мяч нашел руки Смита. Кто-то скажет, что это было «мусорное» время, но это не отменяет красоты конкретного розыгрыша.

Глядя на Ньютона в колледже, мы видели этакий паровой каток, сметающий все на своем пути. Игры с участием Тибоу напоминали сцены сражений из фильмов студии Marvel, тогда как Джексон показал нам, что, и не вступая в драку, найдет, чем удивить своих оппонентов. Глядя на на Туа, мы понемногу начали верить в чудеса — он делал невозможные вещи с такой легкостью и частотой, что они стали нормой жизни. В его игре была скрытая сила, и еще в ней всегда была загадка — мы не знали, что произойдет в следующий момент.

То же мы можем сказать о нем и сейчас. Он может стать тем потрясающим талантом, который перевернет судьбу одной из франшиз НФЛ. Может случиться и так, что его замучают травмы и он покинет лигу через два-три сезона. Он — одна из самых трудных загадок предстоящего драфта — риск, награда и откровение в одном флаконе ростом 185 сантиметров и весом 99 килограмм.

После того, как Туа упал на газон в том памятном матче с «Миссисипи Стэйт», ни у кого не было уверенности в том, что он сыграет хотя бы еще один снэп. Сейчас это звучит слишком мрачно, но тогда действительно казалось, что его карьера завершена. Футбольный мир замер в оцепенении, и это почувствовали не только фанаты и журналисты. Это почувствовал сам Сэйбен.

«Конечно, каждый тренер старается дать всем без исключения игрокам почувствовать, что относится ко всем одинаково хорошо. В целом это так и есть, — сказал Ник через два дня после травмы Туа. — Я могу сказать, что есть 4-5 парней, которые нравятся мне своими человеческими качествами, своим отношением к делу, тем, как они влияют на остальных. И Туа — один из них».

В середине ноября только сумасшедший мог представить себе Туа в топ-5 предстоящего драфта. Восемь недель спустя он объявляет о выходе на драфт. И мы с нетерпением ждем его первый сумасшедший розыгрыш в НФЛ.

Читайте также: «Нам вечно не хватало времени, проведенного вместе». Джефри Окуда пишет письмо маме

Если вы нашли ошибку, пожалуйста, выделите фрагмент текста и нажмите Ctrl+Enter.